Malte : Une île aux secrets bien gardés

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simschmidt / Pixabay

e samedi soir de janvier, environ 110 000 personnes, soit plus d’un quart de la population maltaise, se sont dirigées vers La Valette, sa petite capitale, pour célébrer l’inauguration de la ville en tant que capitale européenne de la culture en 2018. « La fierté nationale a atteint des niveaux historiques », a proclamé le premier ministre, Joseph Muscat.

Peu importe qu’il s’agisse d’un prix commun, que Valletta partage avec Leeuwarden, la 25ème plus grande ville des Pays-Bas. Peu importe qu’il aille dans les pays en rotation, pas comme un honneur. Peu importe qu’une grande partie du matériel artistique de la nuit ait été recyclé. Peu importe que la fierté s’est évaporée lorsque les gens ont dû attendre jusqu’à trois heures pour monter à bord d’un autobus pour rentrer chez eux. Et peu importe que l’occasion soit arrivée à peine trois mois après le plus grand désastre de réputation de Malte : le meurtre spectaculaire, à l’aide d’une voiture piégée, de la journaliste la plus en vue du pays, Daphne Caruana Galizia.

Cela ne faisait pas partie du récit de Muscat. Malte traverse une période extraordinaire. C’est le plus petit pays de l’UE en termes de population et de superficie (plus petit que Rutland). C’est aussi la plus densément peuplée (de loin) et elle le devient de plus en plus. Il doit aussi être le plus rapide.

Quand j’étais adolescent, ma famille passait toutes nos vacances à Malte. Je l’aimais beaucoup, j’y avais de bons amis, je m’intéressais de plus en plus à l’histoire. J’ai même écrit une thèse universitaire sur la politique maltaise, sous la tutelle d’un professeur amoureux de Malte, Dennis Austin. D’une façon ou d’une autre, je n’y suis jamais retourné pendant plus de 40 ans, jusqu’à maintenant. Il n’y a nulle part ailleurs qu’un endroit que l’on connaissait.

En 1967, Austin a écrit une lettre au Times pour plaider en faveur de Malte. La présence navale britannique vitale était en train de s’effondrer : 13 pour cent du chômage était à l’ordre du jour ; il fallait faire quelque chose. Malte était alors un lieu pieux, pauvre, mis en place. Mais elle avait maintenu sa langue et ses traditions, et avait résisté aux bombardements allemands en temps de guerre – et à la famine – ce qui lui avait valu une croix de George collective ; il était poli d’utiliser le CG de Malte comme adresse.

En 1964, elle est devenue indépendante de la Grande-Bretagne, ce qui n’est en aucun cas préétabli. Dans les années 50, Dom Mintoff, le leader énergique mais erratique du Parti travailliste maltais, avait exigé une intégration complète au Royaume-Uni, en faisant de ce pays un véritable Rutland. Cette notion s’est estompée. Et les crises économiques subséquentes de la Grande-Bretagne se sont avérées être plus une opportunité qu’une menace. L’une des mesures de panique d’Harold Wilson était une limite de 50 £ sur les devises étrangères pour les voyageurs, ce qui rendait presque insoutenables toutes les vacances à forfait, sauf les vacances à bas prix. Mais Malte faisait toujours partie de la zone de la livre sterling et était donc exemptée.

Les charmes de Rutland-in-the-Med étaient, euh, rugueux : les hôtels étaient excentriques ; les plages étaient sales ; les règles strictes de l’église catholique étaient omniprésentes ; la cuisine influencée par la Royal Navy et la NAAFI. Mais le climat était digne de confiance ; les gens étaient engagés, ingénieux et résilients, comme ils l’avaient prouvé pendant la guerre. Et, comme le dit un proverbe local : il-maltin jafu idawru lira – les Maltais savent comment faire de l’argent. Nous n’étions pas la seule famille britannique à le trouver séduisant.

La politique maltaise était également fascinante : toujours rauque, parfois violente. Les travaillistes et les nationalistes de style chrétien-démocrate ont toujours été étroitement associés à un soutien tribal bien ancré : plus comme United vs City que la gauche vs la droite. Et le fait de gratter le dos des petits pays faisait partie du plaisir, surtout parce qu’il y avait tant d’emplois gouvernementaux. Cela a été intensifié par le système de vote unique transférable, plus ou moins comme en Irlande, qui encourage la concurrence entre les candidats d’un même parti. On se fait élire en connaissant tout le monde et en faisant des faveurs à la Tammany Hall-style. « Il y a toujours eu du clientélisme. Les pauvres essaient de faire pression sur les politiciens pour obtenir un emploi ou une promotion « , explique Henry Frendo, professeur d’histoire moderne à l’Université de Malte.

« C’est un système malheureux pour nous « , déclare Arnold Cassola, fondateur du Parti Vert de Malte, qui n’a pas tant été écrasé qu’étranglé. « Et pour le pays, je dirais. Les politiciens peuvent offrir des emplois. Ils peuvent parrainer l’équipe de football, faire don d’une clarinette à l’orchestre local ou quelque chose pour la fête du village ».

Cependant, après une élection, c’est le vainqueur qui s’empare de tout. Le premier ministre choisit tout le monde, depuis le juge en chef et le commissaire de police jusqu’au président du théâtre. Loyauté essentielle ; compétence facultative. « La seule chose qui diffère du Moyen Âge, c’est que nous ne violons pas les femmes de l’autre camp « , dit Cassola. Mintoff, de retour au pouvoir dans les années 1970 et 1980, a conduit Malte de la Grande-Bretagne vers la Libye de Kadhafi, à l’horreur des traditionalistes. Puis est venu le temps de la vengeance, et la droite a pleinement exploité le butin de la victoire lorsqu’elle a été au pouvoir pendant 24 ans sur 26 avant 2013.

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Pendant ce temps, le jeune Joseph Muscat se frayait un chemin à travers l’appareil du Parti travailliste. Il est devenu chef du parti, âgé de 34 ans, en 2008. « Il était très moderne, très compétent, très charismatique », selon Christian Peregin, éditeur du site web Lovin Malta. Il a embrassé le divorce, les droits des homosexuels, un relâchement de la censure, des domaines où les points de vue du Pape avaient longtemps dominé. Finalement, Mascate a également embrassé l’UE, à laquelle Malte avait adhéré en 2004 malgré les objections grincheuses des travaillistes, alors dans l’opposition. Le pays en a bénéficié, mais les nationalistes ne l’ont pas fait : en 2013, Muscat a gagné gros. « L’ancien gouvernement était très fatigué et considéré comme corrompu « , a déclaré M. Peregin. « Muscat avait de l’énergie. Et il a pris cette énergie dans le gouvernement. »

Comme son homologue britannique, Tony Blair, Mascate a dû faire face à la crainte que le Parti travailliste effraie le capital. Contrairement à Blair, il a rapidement fait d’un homme d’affaires son chef d’état-major : Keith Schembri. « C’est l’une des raisons pour lesquelles le gouvernement est performant « , dit Victor Vella, rédacteur en chef du journal syndical It-Torca,  » Il y a des gens qui peuvent faire des choses « . Cela n’explique pas pourquoi Schembri, un multimillionnaire réputé, voudrait ce poste. « Le gouvernement n’est pas pro-entreprise, me dit le père Joe Borg, prêtre érudit. « C’est une entreprise. »

Malte est aussi une destination de rêve durant toutes les périodes de l’année. Si vous ne savez pas où partir en Avril à Pâques, c’est peut-être la destination qu’il vous faut !

Les bons moments ont roulé de plus en plus vite. Le tourisme s’est développé, Malte tirant profit des dangers perçus en Afrique du Nord. Les sociétés de jeux d’argent en ligne ont continué à venir, des dizaines d’entre elles. Et ce terme fourre-tout « services financiers ». Dans le secteur des pavillons de complaisance – où la réglementation est contournée par les entreprises qui immatriculent leurs navires marchands à l’étranger – Malte occupe la sixième place, avec près de 90 millions de tonnes de navires, pourchassant des pays modèles comme le Panama et le Libéria. Il ne s’agit pas de l’offshore au sens métaphorique. C’est l’UE, donc tout, y compris le faible taux d’imposition des sociétés, est transparent et légal. Apparemment.

Le boom n’est pas seulement bon pour les affaires. « Ma pension a augmenté », dit un homme que je rencontre dans un bar. « L’éducation est gratuite. Nous avons la santé gratuite. S’ils ne peuvent pas faire votre opération en deux mois, ils vous envoient dans un hôpital privé, gratuitement. Les retraités obtiennent maintenant de l’électricité bon marché. Que voulez-vous de plus ? » En particulier, les propriétaires ont bénéficié de la flambée des prix de l’immobilier. Et cela signifiait que la plupart des gens. « Investir dans la pierre » est un autre dicton maltais. Ou de nos jours, dans le béton. La maison traditionnelle maltaise est faite de calcaire doux et agréable avec des volets roulants pour attraper la brise du milieu de l’été, avec un jardin ombragé et un puits. Pole position était sur la plage de Sliema, juste en face du port de La Valette. La pression d’encaisser pour que ces propriétés puissent se transformer en immeubles de cinq, dix, vingt, vingt, voire quarante étages est devenue irrésistible. Blague locale : « Quel est l’oiseau national de Malte ? » « La grue. »

Sliema et les banlieues tentaculaires représentent aujourd’hui la réalité de Malte, non pas la Valette bien conservée mais démographiquement morte. Mais c’est une réalité complexe. Sous les nouveaux appartements se trouvent des agences immobilières haut de gamme (un penthouse de 5,8 millions d’euros), des magasins de marque et des services destinés aux oligarques à la recherche de trous de boulons et de prises de pied à la lisière sud de l’UE : un endroit ensoleillé pour les gens ombragés. De l’autre côté de la route, cependant, un fort-turned-pub victorien sert des anglais complets pour 4,95 € et 7 pichets de Carlsberg pour 7 €. Les deux millions de touristes qui arrivent chaque année sont en très grande majorité des Ryanair. C’est un étrange mélange de Monaco et de Morecambe. Et en hiver – qui est comme un avril anglais – les hôtels sont aussi pleins d’aimables types de Saga qui peuvent rester à des tarifs hors saison payés par les économies sur le chauffage de la maison.

Le chômage qui a tant alarmé le professeur Austin a reculé jusqu’au point de disparaître. Les Maltais ne font plus le travail le plus sale : il y a des Africains, des Roumains, des Syriens, n’importe qui. Les comptables et les techniciens sont très en demande. Que pourrait-on vouloir de plus ? Pour moi, je suppose que je veux des traces de l’île innocente dont je me souviens. Parce que chaque jour, les journaux locaux, bilingues et vivants, publient des articles sur la corruption qui ne concernent pas les kits de football ou les clarinettes. Quelle que soit la révélation, les Maltais semblent hausser les épaules. Sauf que le journaliste le plus persistant de Malte a été assassiné.

La presse étrangère a aussitôt canonisé Daphné Caruana Galizia, ce qui était compréhensible. A Malte, même ses partisans sont plus nuancés. Dernièrement, Daphné (toujours juste Daphné) a écrit son propre blog à ne pas manquer, Running Commentary. C’était malheureux parce qu’elle aurait énormément profité d’un rédacteur en chef ferme. Son dernier message est toujours en tête de la page d’accueil. Il se termine avec une perspicacité effrayante : « Il y a des escrocs partout où vous regardez maintenant. La situation est désespérée. » Mais le titre dit : « Cet escroc de Schembri était au tribunal aujourd’hui, plaidant qu’il n’est pas un escroc. » Ce qui donne une saveur d’intempérance. Elle était aussi souvent cruelle, grossière, vindicative et – jusqu’à l’élection de l’actuel chef de l’opposition nationaliste, Adrian Delia, qu’elle détestait – partisan du parti.

Trois hommes ont été arrêtés pour son meurtre, sur la base de preuves irréfutables. Mais tout le monde sait qu’ils n’étaient que des tueurs à gages. Leurs payeurs sont inconnus, en partie parce qu’il aurait pu s’agir de presque n’importe qui. Ils auraient pu être liés aux banquiers douteux, aux Azerbaïdjanais, aux trafiquants de pétrole, aux trafiquants de drogue, au projet universitaire américain (un groupe de construction jordanien a reçu un morceau de côte de premier ordre et n’a attiré que 15 étudiants), à l’accord hospitalier opaque de type PFI, ou encore au gouvernement. Ou juste des voisins énervés. L’explication la plus plausible que j’ai entendue suggérait la mafia sicilienne, la Sicile étant à 60 milles de distance et les voitures piégées. Ça aurait pu être tous, comme sur l’Orient Express. Mais, dit Christian Peregin : « Je n’accepterai jamais qu’elle ait été tuée à cause d’un mauvais journalisme. Elle a été tuée à cause de son meilleur journalisme. Elle a été tuée parce qu’elle se rapprochait de quelque chose d’important. »

Ce que nous savons, c’est que Schembri et Konrad Mizzi, le ministre le plus influent de Mascate, ont créé des entreprises panaméennes dans les jours qui ont suivi la victoire du Parti travailliste aux élections de 2013. Un troisième récit a été allégué, par Daphné, comme étant lié à l’épouse de Mascate. L’été dernier, un Muscat furieux a décidé de laisser le peuple décider de sa probité et a déclenché une élection surprise : il a gagné, sa majorité presque inchangée. Il gagnerait à nouveau demain : Daphné n’était pas le seul à penser que le nouveau chef de l’opposition était inutile – et il doit encore des milliers de dollars d’impôts à l’État.

Il y a clairement des risques à sonder trop profondément la Malte moderne : la folie, je dirais, ainsi que la mort. Les mensonges sont monnaie courante. La compagnie d’autobus a récemment annoncé que son taux de ponctualité avait atteint 94 pour cent : je pense qu’il manque peut-être une virgule décimale. Quoi qu’il arrive après le boom, il est peu probable qu’il s’agisse d’un bus. Il y a presque autant de voitures que de personnes, et les embouteillages sont normaux. Les plages sont beaucoup plus propres que les anciennes, mais rien d’autre ne l’est. L’air urbain est pollué par les gaz d’échappement et les détritus des chantiers de construction – pire quand le vent tourne au sud et importe des tonnes de poussière saharienne. A part les grues, je ne me souviens pas d’avoir entendu des oiseaux chanteurs. Mais une tradition maltaise persistante est l’habitude de les abattre.

L’incompétence de la police, ou pire, est clairement répandue. Et les règles de planification sont grotesques. Dieu n’est pas non plus la force de l’ancien. L’Église maltaise a échappé légèrement aux scandales d’abus sexuels, mais, dans une société moins homogène, la participation à la messe est passée d’une quasi-unanimité à 50 % ou moins. Joe Borg admet que la légalisation du divorce était inévitable et justifiable. Mais il craint pour les autres principes qui gouvernaient Malte : « Je pense que nous aurons la maternité de substitution d’ici trois ans, l’euthanasie d’ici cinq ans et l’avortement d’ici dix ans ».

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Début 2017, alors que Mascate se dirigeait vers sa re-coronation, il se faisait également l’honneur d’occuper la présidence de l’UE, sur un roulement similaire à celui de la Capitale de la Culture. A partir de cette plate-forme, il a été particulièrement dur envers le Royaume-Uni. Deux pensées se produisent. L’un d’eux était qu’il n’avait pas le choix : une ancienne colonie britannique pouvait difficilement être considérée comme douce pour Brexit. L’autre était qu’il avait des raisons d’être fâché. Le succès de Malte repose sur l’utilisation d’une taxe différentielle pour attirer les entreprises. Elle pourrait être écrasée par le rêve franco-allemand d’harmonisation fiscale. Qui a été le plus grand obstacle à cette idée ? La Grande-Bretagne, qui ne sera plus là pour soulever des objections.

Il y a d’autres menaces. Une délégation du Parlement européen a été choquée par la façon dont Malte a géré l’assassinat de Daphné. La vente agressive de passeports de la zone Schengen à des personnes aux revenus douteux est également source d’inquiétude à Bruxelles et à Strasbourg. Et on a de plus en plus l’impression que Malte est en train de se foutre de moi. Au Royaume-Uni, nous ne connaissons qu’un seul article du traité de Lisbonne : 50. Ailleurs, on prend de plus en plus conscience de l’existence d’une autre disposition, l’article 7, l’étape coquine de l’UE, qui peut suspendre les droits d’adhésion. La Pologne et la Hongrie sont les cibles évidentes. Mais Malte est aussi nerveuse. Il devrait l’être. En prenant le ferry qui traverse le port de Sliema à La Valette, vous apercevez la basilique en dôme au-dessus des remparts, l’un des plus grands sites touristiques d’Europe. En revenant, vous voyez le nouveau Sliema : un Dubaï bon marché ou Singapour en cours de construction sur des fondations fragiles. L’orgueil de Muscat peut précéder une lourde chute.

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